Kanadas erste Mine für seltene Erden beginnt mit dem Versand von Konzentrat aus den Nordwest-Territorien

Schweres Gerät auf dem Nechalacho-Projekt von Cheetah Resources in der Nähe von Yellowknife.HO/Die kanadische Presse

Kanada hat begonnen, die Welt mit Mineralien zu versorgen, die für eine grünere Wirtschaft unerlässlich sind, und zwar mit der ersten Seltenerdmine des Landes, die konzentriertes Erz produziert.

„Kanada und seine Verbündeten gewinnen Unabhängigkeit von Chinas Lieferkette für seltene Erden“, sagte David Connelly von Cheetah Resources Corp., Eigentümer der Nechalacho-Mine südwestlich von Yellowknife in den Northwest Territories.

Seltene Erden sind eine Reihe von Elementen mit exotischen Namen wie Ytterbium, Lanthan und Gadolinium. Sie sind entscheidend für Computer, LED-Bildschirme, Windkraftanlagen, Elektroautos und viele andere Produkte, die für eine kohlenstoffarme Welt unerlässlich sind.

Einige Branchenanalysten sagen voraus, dass der Markt für Seltene Erden von 6,8 Milliarden US-Dollar im Jahr 2021 auf über 12 Milliarden US-Dollar im Jahr 2026 wachsen wird.

Fast 60 % der weltweiten Versorgung mit diesen lebenswichtigen Materialien wird in China produziert, und ein Großteil des Rests ist im Besitz chinesischer Unternehmen. Bis jetzt.

“[Nechalacho] ist die einzige Seltenerdmine in Nordamerika, die China nicht beliefert“, sagte Connelly.

Die Lagerstätte, die 15 verschiedene Seltenerdelemente enthält, wurde 1983 entdeckt. Vor mehr als einem Jahrzehnt wurde den Aufsichtsbehörden ein Minenentwicklungsvorschlag vorgelegt.

Dieses Projekt beinhaltete einen intensiven Wasserverbrauch und hätte große Tailings ponds erzeugt. Die Umweltbehörde der Northwest Territories genehmigte den Plan, stellte jedoch fest, dass er erhebliche Auswirkungen gehabt hätte, die eine Minderung erfordern würden.

Die neue Mine verbraucht kein Wasser. Stattdessen wird das Roherz in kiesgroße Stücke zerkleinert und einem Sensor zugeführt.

„Es ist ein großes Röntgengerät auf einem Förderband, das den weißen Quarz von dem viel schwereren und dichteren Seltenerd-Erz trennt“, sagte Connelly.

Dieses Konzentrat wird dann per Lastkahn auf dem Great Slave Lake nach Hay River, Northwest Territories, transportiert. Von dort führen Schienenverbindungen nach Saskatoon, wo Vital Metals Ltd., das Unternehmen, dem Cheetah gehört, eine Anlage gebaut hat, um das Konzentrat für den Markt zu veredeln. Hier entwickelt die Provinzregierung auch ein Raffinations- und Forschungszentrum für seltene Erden. Die ersten Lieferungen sind im Gange und werden im Juni erwartet.

Das veredelte Produkt aus Nechalacho wird zu einem Kunden in Norwegen transportiert, wo die einzelnen Mineralien voneinander getrennt und zu Metallbarren verarbeitet werden.

Bis 2025 hofft Nechalacho, 25.000 Tonnen Konzentrat pro Jahr zu produzieren. Es gibt dort genug Erz für die kommenden Jahrzehnte, sagte Herr Connelly.

“Es sind mehrere Generationen.”

Connelly sagte, dass die Mine bei voller Produktion etwa 150 Mitarbeiter in den Nordwest-Territorien und weitere 40 in Saskatoon beschäftigen werde. Dies sind keine großen Zahlen im Bergbausektor, aber Connelly sagte, dass sie einen großen Unterschied für die nördliche Wirtschaft machen werden, da die meisten Arbeiter dort arbeiten werden.

Mehr als 40 der derzeit 50 Mitarbeiter der Mine leben im Norden, sagte Connelly. Etwa 70 Prozent sind Aborigines, und Cheetah hat mit der First Nation Yellowknives Dene einen Vertrag abgeschlossen, um den eigentlichen Bergbau auf dem Gelände durchzuführen.

Schließlich, sagte Connelly, hofft Cheetah, einen fairen Anteil für indigene Gruppen in der Gegend zu finden.

Aber Nechalacho ist nicht nur für die Northwest Territories wichtig, sagte Connelly.

Eine nationale Quelle lebenswichtiger Mineralien für Elektromotoren würde dazu beitragen, den Autosektor des Landes zu erhalten, sagte er. Dies würde es Kanada erleichtern, seine Klimaziele zu erreichen und die nationale Sicherheit zu erhöhen, indem eine sichere Quelle für wichtige Materialien bereitgestellt wird, fügte er hinzu.

Kanada hat nach Angaben der Bundesregierung 13 aktive Seltenerdprojekte. Die meisten befinden sich in Saskatchewan und Quebec, wo sich die einzige andere Mine in der Nähe der Produktion befindet – das Kipawa-Projekt, das demselben australischen Unternehmen gehört, dem auch Cheetah gehört.

„Kanada verfügt über einige der größten bekannten Reserven und Ressourcen [measured and indicated] der seltenen Erden der Welt”, heißt es in einem Dokument von Natural Resources Canada.

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