Kleinstädte und Wanderarbeiter sind die Opfer des anhaltenden Zusammenbruchs der Cannabisindustrie

Cannabispflanzen wachsen am 13. April 2021 in der Produktionsanlage von Thrive Cannabis in Simcoe, Ontario.Tara Walton/The Canadian Press

Rochelle Pancoast erinnert sich, dass sie enttäuscht war, als sie letztes Jahr erfuhr, dass Aurora Cannabis Inc., ACB-T, einer der größten Cannabisproduzenten Kanadas, seine Flaggschiff-Anbauanlage in Medicine Hat schloss.

Das Gewächshaus, Aurora Sun, sollte eines der größten der Welt werden, so groß wie 21 Fußballfelder, mit der Kapazität, 230.000 Kilogramm Cannabis in einem Jahr zu produzieren. Es hätte fast 700 Arbeitsplätze in Medicine Hat geschaffen, einer Stadt mit 60.000 Einwohnern im Süden von Alberta.

Letzte Woche gab das Unternehmen im Rahmen seines Quartalsberichts bekannt, dass es sich mitten in einem laufenden Verkauf von Aurora Sun befinde, der ihm etwa 47 Millionen US-Dollar einbringen würde. Das ist weit entfernt von den 250 Millionen US-Dollar, die Aurora im Laufe der Jahre in seinen Sun-Betrieb gepumpt hatte, hauptsächlich um es zu kaufen und in eine Hightech-Cannabispflanze umzugestalten. Es war nie voll funktionsfähig.

„Die Stadt hat von der Bau- und Bauphase profitiert. Aber es ist nie einfach zu hoffen, dass Hunderte von Stellen ausgeschrieben werden und sie nicht realisiert werden“, sagte Frau Pancoast, Managementanalystin bei der Stadt Medicine Hat.

Inmitten schleppender Gewinne, schleppender Nachfrage und allgemeiner Marktsättigung haben einige der größten kanadischen Cannabisunternehmen einen Großteil der letzten zwei Jahre damit verbracht, ihre Betriebe zu verkleinern und zu konsolidieren.

Sie taten dies hauptsächlich, indem sie weitläufige Gewächshäuser im ganzen Land schlossen, die einst ein Maßstab für den Erfolg eines Unternehmens waren – je größer und technologisch fortschrittlicher ein Gewächshaus, desto mehr Investoren konnte ein Unternehmen anziehen. Aufgrund dieser Formel war der jüngste branchenweite Rückgang in Kleinstädten, in denen sich die meisten der größten Gewächshäuser befinden, und unter Wanderarbeitern, die viele Unternehmen in großer Zahl eingestellt haben, überproportional zu spüren.

„Die Entlassungen finden insbesondere bei großen Betreibern statt, die übergroße Produktionskapazitäten hatten und diese Vermögenswerte nun schließen und veräußern“, sagte John Kagia, Chief Insight Officer beim Cannabis-Forschungsunternehmen New Frontier Data. “Wir erwarten, dass sich dieser Trend fortsetzt, da der kanadische Markt danach strebt, ein Gleichgewicht zwischen Kapazität und Nachfrage zu erreichen.”

Neben der Offenlegung des potenziellen Verkaufs seines Sun-Gewächshauses gab Aurora bekannt, dass es eine weitere Flaggschiff-Anlage, Aurora Sky in Edmonton, schließen werde. Diese Schließung würde 13 % der Belegschaft des Unternehmens betreffen.

Tatsächlich haben vier der größten Cannabisunternehmen – Canopy Growth Corp., Aurora, Tilray Inc. (das letztes Jahr mit Aphria Inc. fusionierte) und Hexo Corp. – haben Tausende von Stellen abgebaut, seit die Einstellung im Jahr 2019 ihren Höhepunkt erreicht hat, hauptsächlich weil sie jetzt Gewächshäuser schließen und Unternehmensunterlagen einreichen.

Einige Unternehmen, wie Hexo und Tilray, verzeichneten 2020 und 2021 einen Anstieg der Gesamtzahl der Mitarbeiter, der jedoch größtenteils auf Akquisitionsaktivitäten zurückzuführen war. Anschließend nahmen sie ihre Entlassungen wieder auf.

Hexo zum Beispiel kaufte zwei kleine Züchter, 48North Cannabis Corp. und Zenabis Global Inc. im Jahr 2021, schlossen dann drei mit diesen Erzeugern verbundene Anbauanlagen und entließen dabei 155 Arbeiter. Die Einrichtungen befanden sich in Kirkland Lake, Ontario, Brantford, Ontario, und Stellarton, Nova Scotia.

Als Tilray und Aphria im vergangenen Sommer fusionierten, war ein Opfer die medizinische Cannabisanlage von Tilray in Nanaimo, British Columbia, die zeitweise mehr als 300 Arbeiter beschäftigte.

„Es gab ziemlich viele technische und professionelle Stellen, die verloren gingen, als Tilray geschlossen wurde“, sagte Kim Smythe, Präsident und CEO der Greater Nanaimo Chamber of Commerce. “Es ist eine Schande, denn es ist die Art von Brain Trust, die wir gerne in unserer Stadt behalten hätten.”

Der Bürgermeister von Nanaimo, Leonard Krog, sagte gegenüber The Globe and Mail, dass einer der Gründe, warum Tilray ein so beliebter Arbeitgeber in der Stadt war, darin bestand, dass dort Menschen mit unterschiedlichen Fähigkeiten eingestellt wurden – diejenigen, die sich um die Cannabis-Setzlinge kümmerten, sowie diejenigen, die ihre Medizin studierten Eigenschaften.

„Tilray ist irgendwie verschwunden. Sie sind jetzt nicht mehr relevant. Als ich das letzte Mal an dem Etablissement vorbeiging, stand dort ein ‚Zu vermieten’-Schild“, sagte er. Tilray antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme zu den Entlassungen in Nanaimo.

Nanaimo im Jahr 2022 hat jedoch eine viel vielfältigere Wirtschaft als noch vor Jahrzehnten, mit einer Rekordarbeitslosigkeit, die größtenteils auf einen Immobilien- und Tourismusboom zurückzuführen ist, den Vancouver Island im Laufe der Jahre erlebt hat.

Andere Städte hatten nicht so viel Glück. Im März kündigte Cronos Group Inc. an, ein Gewächshaus in Stayner, Ontario, in Clearlake Township, südlich von Collingwood, zu schließen. Die Fabrik beschäftigte mindestens 200 Arbeiter in einer Stadt mit etwa 14.000 Einwohnern.

In einem damaligen Interview mit lokalen Medien sagte der Bürgermeister von Clearview, Doug Measures, er sei schockiert, als er hörte, dass die Einrichtung geschlossen werde und Cronos sie nicht im Voraus informiert habe. Er nannte es einen großen Verlust für die Gemeinde. Cronos antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme zu den Entlassungen.

Für Cannabisarbeiter mit befristeter ausländischer Arbeitserlaubnis können Entlassungen schlimme Folgen haben. Sie laufen Gefahr, Leistungen wie den Zugang zur Gesundheitsversorgung und die Möglichkeit, in Kanada zu arbeiten, zu verlieren, wenn sie keinen anderen Arbeitgeber finden, der bereit ist, sie mit derselben Genehmigung zu sponsern.

„Wanderarbeiter, die bei der Arbeit verletzt oder entlassen werden, sind am anfälligsten für den Verlust ihrer Genehmigungen“, sagte Chris Ramsaroop, Dozent im Programm für Karibikstudien der Universität Toronto und Organisator der gemeinnützigen Gruppe Justice for Gastarbeiter.

Die Gruppe hat einen Großteil der letzten anderthalb Jahre damit verbracht, rund 60 Wanderarbeitern zu helfen, die vom Cannabisunternehmen PharmHouse Inc. entlassen wurden, als es Ende 2020 Insolvenz anmeldete.

Zwei ehemalige PharmHouse-Mitarbeiter sprachen mit The Globe unter der Bedingung der Anonymität, weil sie immer noch Arbeit suchten und Rückschläge von potenziellen Arbeitgebern befürchteten. Sie beschrieben entsetzliche Arbeitsbedingungen im Gewächshaus von PharmHouse in Leamington, Ontario, einschließlich der unerträglichen Hitze von UV-Lampen, die verwendet werden, um das Wachstum von Cannabispflanzen und Kinderbetten in schlecht geheizten Schlafsälen zu stimulieren, in denen sie sich im Winter aufhielten.

Einer dieser Arbeiter wurde im Jahr 2020 aufgrund der immensen Hitze mit Dehydrierung ins Krankenhaus eingeliefert und später entlassen, als PharmHouse im September 2020 Gläubigerschutz beantragte.

Einige dieser Arbeiter sind jetzt Teil einer Klage im Konkursverfahren, um Geld zurückzuerhalten, von dem sie sagen, dass PharmHouse ihnen schuldet. Laut ehemaligen PharmHouse-Mitarbeitern bestanden etwa 90 % der gering qualifizierten Mitarbeiter des Unternehmens aus Wanderarbeitern.

Der Treuhänder von PharmHouse, EY Canada, antwortete nicht auf eine Bitte um Stellungnahme.

Es gibt keine offiziellen Messungen darüber, wie viele Cannabis-Arbeitsplätze im Laufe der Jahre gewonnen oder verloren wurden, und die verfügbaren Daten stimmen oft nicht mit anekdotischen Beweisen für Arbeitsplatzverluste überein. Die Arbeitsplätze im Gewächshaus scheinen zurückgegangen zu sein, aber die wachsende Zahl von Cannabis-Einzelhändlern, insbesondere in Ontario, könnte diesen Verlust kompensiert haben.

Daten von Statistics Canada zeigen, dass von Januar 2020 bis Februar 2022 die Zahl der Arbeitsplätze, die als „Herstellung von Cannabisprodukten“ klassifiziert sind, tatsächlich um 13 % gestiegen ist.

Daten der Jobseite Indeed.com zeigten jedoch, dass die Zahl der Stellenausschreibungen in Kanada, in denen Begriffe im Zusammenhang mit Cannabis erwähnt wurden, zwischen Mai 2021 und diesem Monat um 27 % zurückgegangen ist. Der Rückgang spiegelt jedoch in erster Linie die Tatsache wider, dass die Stellenangebote im Zusammenhang mit Cannabis langsamer gewachsen sind als die Stellenangebote in der übrigen Wirtschaft, sagte der kanadische Ökonom Brendon Bernard von Indeed.

Für Shawn Pankov, Bürgermeister von Smiths Falls, Ontario, Heimat von Canopy und einer Stadt, die wiederbelebt wurde, als das Unternehmen eine verlassene Schokoladenfabrik in Hershey übernahm, ist der Boom- und Bust-Zyklus von Cannabis ein Grund zur Sorge.

Canopy gab im April bekannt, dass 243 Stellen oder etwa 10 % seiner Belegschaft abgebaut werden; 75 davon kommen aus dem Werk in Smiths Falls, das etwa 950 Mitarbeiter beschäftigt. In einer Erklärung sagte das Unternehmen, dass Entscheidungen über Entlassungen nie einfach zu treffen seien, nannte Smiths Falls jedoch den „Eckpfeiler“ seiner Produktionspräsenz.

„Es besteht immer die Sorge, dass Unternehmen, die ihre Geschäftstätigkeit skalieren, einen negativen Beitrag zur Stadt leisten könnten“, sagte Pankov. „Aber wir wissen auch, dass Unternehmen in erster Linie ihren Aktionären gegenüber verantwortlich sind.“

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