Während der Ausbruch der Affenpocken zunimmt, äußern Experten Vermutungen darüber, warum Europa eine beispiellose Ausbreitung erlebt hat

Innerhalb weniger Wochen wurden in acht europäischen Ländern rund 80 neue Fälle von Affenpocken gemeldet, ein beispielloser Ausbruch einer Krankheit, die sich selten außerhalb von Zentral- und Westafrika ausbreitet. Seit Mittwoch wurden in den USA, Kanada und Australien eine Handvoll weiterer Fälle gemeldet.

Die wachsende Zahl von Fällen hat unter Krankheitsexperten Fragen zur Art der Übertragung von Affenpocken aufgeworfen, da viele Patienten keine Vorgeschichte von Reisen nach Afrika oder einen bekannten Kontakt mit einer infizierten Person haben.

„Wie sie sich ursprünglich infiziert haben und warum es überall verbreitet ist, ist immer noch ein Rätsel“, sagte Dr. Stuart Isaacs, außerordentlicher Professor für Medizin an der University of Pennsylvania.

Monkeypox springt nicht leicht von Person zu Person. Bisher seien die meisten Infektionen bei Menschen aufgetreten, die einem infizierten Tier durch Bisse, Kratzer oder die Zubereitung von Wildfleisch ausgesetzt waren, sagten Experten. Der bemerkenswerteste Ausbruch in der westlichen Hemisphäre ereignete sich im Jahr 2003, als Präriehunde 47 Menschen in den Vereinigten Staaten infizierten.

Aus früheren Fällen von Mensch-zu-Mensch-Übertragung haben Wissenschaftler gelernt, dass das Virus durch den Austausch großer Atemtröpfchen oder durch direkten Kontakt mit Körperflüssigkeiten, Läsionen, die sich während der Infektion bilden, oder kontaminierten Gegenständen wie Kleidung oder Bettwäsche verbreitet wird. Affenpocken gelten nicht als sexuell übertragbare Infektion, könnten aber durch sexuelle Begegnungen übertragen werden, sagten Experten.

Viele neuere Fälle in Europa betreffen Männer, die Sex mit Männern haben, und eine Freitagswarnung der Zentren für die Kontrolle und Prävention von Krankheiten deutete darauf hin, dass einige neuere Fälle mit Läsionen um den Anus und die Genitalien begannen.

„Ich vermute, dass die sexuelle Übertragung ganz oben auf der Liste der potenziellen Übeltäter stehen wird“, sagte Dr. Grant McFadden, Direktor des Biodesign Center for Immunotherapy, Vaccines and Virotherapy an der Arizona State University.

McFadden, Isaacs und mehrere andere Experten gaben ihre ersten Einblicke, wie und warum der neue Ausbruch anschwoll.

McFadden sagte, die genetische Sequenz des Affenpockenvirus, das Menschen in Europa infizierte, sei relativ unauffällig. Es ist ein Hinweis darauf, dass menschliches Verhalten und nicht dem Virus selbst innewohnende Veränderungen die neuen Fälle vorantreiben könnten.

„Es könnte zum Beispiel in der schwulen Community nur eine versehentliche Zeichenfolge sein“, sagte McFadden.

Innerhalb enger Menschengruppen werden Viren oft leichter übertragen. Laut Global.health, einer Gruppe, die Daten über Infektionskrankheiten sammelt, waren alle jüngsten Fälle von Affenpocken, für die das Geschlecht gemeldet wurde, männlich.

„Sie können sich vorstellen, dass eine Person es hatte und es, wenn sie Teil einer kleinen, intimen Gruppe von Menschen wäre, unter diesen Beziehungen hätte verbreiten können“, sagte Dr. David Evans, Virologe an der University of Alberta.

Aber das erklärt nicht, warum die Fälle geografisch so verstreut sind. Und Experten waren sich auch einig, dass es verfrüht ist zu behaupten, dass sich Affenpocken nur innerhalb einer einzigen Gemeinschaft ausbreiten. Die Identifizierung und Untersuchung des ersten Falls einer Übertragung von Mensch zu Mensch wird wichtig sein, um festzustellen, wie der Ausbruch begann.

Einige Experten haben spekuliert, dass die Lockerung der Beschränkungen für internationale Reisen zur Ausbreitung beigetragen haben könnte.

„Es scheint, als hätte das Virus schon immer diese potenzielle Fähigkeit“ für die Übertragung von Mensch zu Mensch, sagte McFadden. „In der Vergangenheit hatte es einfach nie die Gelegenheit – oder wenn doch, ist es schnell im Sande verlaufen und wir haben es nie wirklich als Ereignis gesehen sehen es tatsächlich zum ersten Mal in einem größeren Zusammenhang.”

Menschen sind heute möglicherweise anfälliger für Affenpocken als in der Vergangenheit

Die meisten Menschen mit Affenpocken erholen sich vollständig. In der Vergangenheit starb nur 1 % der Menschen, die sich mit dem für die neue Epidemie verantwortlichen westafrikanischen Stamm infizierten. Aber eine andere Abstammungslinie des Virus, die Gruppe des Kongobeckens, tötete laut der Weltgesundheitsorganisation fast 10 %.

Affenpocken gehören zur Familie der Pockenviren, zu der auch die Pocken gehören. Pockenimpfstoffe sind zu etwa 85 % wirksam bei der Vorbeugung von Affenpocken, schätzt die WHO. Aber die Vereinigten Staaten hörten 1972 auf, die Öffentlichkeit gegen Pocken zu impfen, und die weltweite Impfung wurde um 1980 eingestellt, als die Pocken weltweit ausgerottet wurden.

Damit sind die Menschen weltweit weniger immun gegen Pockenviren als in den vergangenen Jahrzehnten.

„Wir haben keine Immunität mehr und daher werden wir weiterhin Fälle auftauchen sehen – und mit der Zeit mehr“, sagte Anne Rimoin, Professorin für Epidemiologie an der University of California, Los Angeles Fielding School of Public Health.

Isaac sagte, dass die abnehmende Immunität der Bevölkerung auch erklären könnte, warum Afrika in den letzten Jahren mehr Fälle von Affenpocken gesehen hat. Die Demokratische Republik Kongo meldete von 2010 bis 2019 bis zu 18.000 bestätigte oder vermutete Fälle von Affenpocken, aber weniger als 10.000 zwischen 2000 und 2009. Allein im Jahr 2020 meldete das Land laut WHO mehr als 6.000 Verdachtsfälle.

Ärzte haben möglicherweise einige frühe Fälle übersehen

Affenpocken könnten sich einige Zeit vor der Landung auf den Radaren der Wissenschaftler in Europa ausgebreitet haben, haben mehrere Experten vermutet.

„Aufgrund der geografischen Verteilung der Fälle in ganz Europa und darüber hinaus deutet dies darauf hin, dass die Übertragung möglicherweise schon seit einiger Zeit andauert“, sagte Dr. Hans Kluge, WHO-Regionaldirektor für Europa, in einer Pressemitteilung.

Isaacs sagte, Ärzte könnten manchmal einen Fall von Affenpocken übersehen, weil der Ausschlag wie Windpocken, Syphilis oder Herpes aussieht.

“Die meisten Ärzte und Kliniken denken nicht an Affenpocken”, sagte er. „Es hat sich vielleicht im Laufe der Zeit zusammengebraut und niemand hat daran gedacht, es zu identifizieren oder darüber nachzudenken.“

Es ist besonders wahrscheinlich, wenn ein Patient eine leichte Krankheit hat, sagte McFadden. Dies war laut Berichten aus den USA, Belgien, Kanada, Deutschland und Portugal bisher bei den meisten Neuinfektionen der Fall. In letzter Zeit wurden keine Todesfälle gemeldet.

„Wenn es besonders mild war, hat vielleicht jemand nicht wirklich viel bemerkt und nicht viel darüber nachgedacht, was vor sich ging, und es dann in seiner sozialen Gruppe verbreitet“, sagte Evans.

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